De bewoners van de sloppenwijken in Delhi hebben een belangrijke taak: zij zijn de afvalinzamelaars en afvalscheiders van de stad. In Delhi wordt naar schatting jaarlijks 50 miljoen ton afval geproduceerd. Ontelbaar veel soorten plastic (petflessen, tasjes), papier en andere materialen zijn handelswaar en krijgen op deze manier een tweede bestemming, bijvoorbeeld door hergebruik en recycling.

Maar ook: upcycling.  Dat is namelijk wat ze sinds 2004 doen bij de fabriek van Conserve (leverancier van onder meer Ragbag en Fairtrade) die is gevestigd op een industrieterrein in aanbouw, anderhalf uur rijden vanaf het centrum van Delhi.

Conserve heeft een prachtige businesscase, die de kansen van zowel people, planet als profit op een geweldige manier benut. Afval zoals plastic tasjes en auto/fietsbanden wordt door de “ragpickers” (vaak arme boeren die gevlucht zijn uit Bangaldesh) ingezameld en vervolgens door Conserve opgekocht, en omgevormd tot prachtige tassen en woonaccesoires. Deze eindproducten vertegenwoordigen een hogere waarde dan die van de originele grondstof, en dus is de term upcycling heel toepasselijk.

De zeer bevlogen oprichtster van Conserve, Anita Ahuja, legde aan ons haar motievatie en ambitie uit: “Ik ben een schrijver en beeldend kunstenaar, en omdat ik creatief ben zie ik de mogelijkheden van afval die heel veel mensen hier niet zien. Ik heb er bewust voor gekozen om niet alleen maar kunst te maken, maar om mijn creativiteit in te zetten om iets te maken waardoor de situatie voor veel mensen echt verbetert.”

De medewerkers van Conserve zijn gedeeltelijk ex-ragpickers, die door dit bedrijf in ca. 6 maanden worden opgeleid om te kunnen functioneren binnen een gewone bedrijf (gebruik toilet, zitten op een stoel, schoenen dragen, etc.). Dat zijn de meeste van deze mensen namelijk helemaal niet gewend. Na hun opleiding stromen ze, met aanbevelingsbrief, door als medewerkers bij andere bedrijven in de buurt. Het minimumloon dat ze hiermee verdienen, ongeveer 4700 roepies per maand (=70 euro) geeft hen de kans op een leven boven de armoedegrens.

Verder heeft Conserve een school gebouwd voor de ragpickers, die graag willen dat hun kinderen een betere kans krijgen, En ook bouwen ze elke maand twee toiletten, die schone sanitaire omstandigheden bieden voor 30-40 mensen in de buurt ervan. En eens per twee weken komt er een mobiele kliniek langs om de zieken te behandelen.

Wij bezochten vandaag zowel de fabriek van Conserve, als ook een familie in de sloppenwijk die het afval inzamelt. Heel duidelijk te zien wat een stap vooruit het is als je van het marginale bestaan in de sloppenwijken iets kan opbouwen wanneer je een vast leefbaar loon verdient!